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Salud

El “huérfano del cáncer” que dedicó toda su vida a intentar curarlo

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Frederick Alt tiene muy claro por qué ha dedicado su vida a la ciencia. “Mi madre murió cuando yo tenía ocho años. Tenía cáncer de mama. Mi padre murió cuando yo tenía 11. Tenía cáncer de próstata. De repente me convertí en un huérfano del cáncer”, relata este veterano biólogo molecular (Pensilvania, EE UU, 1949). Nacido en una familia humilde, Alt se fue a vivir con su hermana, que tenía seis hijos. “Para cuando cumplí 16 años ya tenía claro que lo que quería hacer en mi vida era investigar el cáncer”, relata. Fue el comienzo de una larga carrera de investigación básica en la que Alt ha hecho contribuciones fundamentales para la comprensión del cáncer y la mejora de los tratamientos contra muchos tumores, especialmente los infantiles.

En los setenta Alt codescubrió que el cáncer no debería existir. Sus investigaciones en el laboratorio de Robert Schimke en la Universidad de Stanford desvelaron que las células tumorales albergan en su núcleo miles de copias de algunos genes —las células sanas suelen tener solo dos—, y cromosomas completos multiplicados, un fenómeno conocido como inestabilidad genómica. En lugar de matar a la enfermedad tal y como le pasaría a cualquier ser vivo que sufriese esas aberraciones, estas alteraciones fortalecen a la enfermedad, pues le permiten evolucionar mucho más rápido que las células sanas, hasta desarrollar inmunidad a algunos fármacos.

Alt dirige el programa de medicina celular del prestigioso Hospital Infantil de Boston y es profesor de genética de la Universidad de Harvard. Aunque su objetivo siempre ha sido hacer investigación básica del cáncer, su trabajo ha contribuido a mejorar el diagnóstico y tratamiento de muchos tipos de tumores de forma individualizada en función de su perfil genético. En los últimos años ha derivado hacia el estudio del cerebro y sus enfermedades, pues ha descubierto que las neuronas de personas con enfermedades mentales presentan aberraciones genéticas similares a las de las células tumorales. En esta entrevista ofrecida durante una reciente visita al Centro Nacional de Biotecnología, en Madrid, Alt analiza los actuales tratamientos contra el cáncer y reflexiona sobre cómo mejorarlos.

Los tumores también desarrollarán resistencia a la inmunoterapia

Pregunta. ¿Qué nos falta para que los actuales tratamientos del cáncer funcionen con todos los pacientes y combatan todos los tumores?

Respuesta. Hay que hacer aún mucho trabajo de investigación básica para entender por qué unos tumores responden a los tratamientos y otros no. Tiene que haber algo de su composición genética general de la persona o del tumor que lo explique. Aún nadie sabe qué es. El problema es que las terapias del cáncer en general, incluidas las más dirigidas, que atacan a un antígeno o a una proteína muy específica, acaban funcionando como un factor que selecciona una minoría de células tumorales que son inmunes al medicamento, son resistentes. Este es un problema también surgirá con la inmunoterapia.

P. Es una carrera constante

R. Sí, el cáncer evoluciona muy rápido. La ciencia también. Ahora se pueden hacer cosas imposibles hace unos años, como detectar el tipo de resistencia que ha desarrollado un tumor y evitarla con otro compuesto. Pero incluso así necesitamos que este toma y daca sea continuo, porque los tumores siguen evolucionando y desarrollando resistencias.

P. ¿Cómo afronta ese problema en sus investigaciones?

R. Al comienzo de mi carrera, en los años 70, me centré en investigar por qué algunas células tienen la capacidad de fabricar mayor cantidad de una proteína determinada. Una de las cosas que descubrimos es cómo las células del cáncer evolucionaban para desarrollar resistencia al metotrexato, una quimioterapia que por entonces era muy efectiva. Desarrollamos una nueva tecnología para contar cuántas copias de cada gen tenían estas células y entonces, de repente, descubrimos algo completamente increíble en aquel momento. Todas las personas tenemos normalmente dos copias de cada gen para fabricar proteínas, pero las células del cáncer, a medida que pasa el tiempo y evolucionan, podían desarrollar hasta 500.000 copias del gen para la proteína que necesitaban. Cuanta más quimio les daban, más copias desarrollaban, lo que les permitía sobrevivir. Nosotros solo pretendíamos responder preguntas muy básicas, pero al final descubrimos el mecanismo de amplificación genética, un fenómeno importantísimo para entender el cáncer sobre el que hoy puedes encontrar más de 100.000 estudios.

Decubrimos que el neuroblastoma, el tipo de cáncer cerebral más común y mortal en niños, presenta las mismas aberraciones genéticas que las células cancerosas inmunes a la quimioterapia

P. ¿Hicieron descubrimientos que influyeron en el tratamiento del cáncer?

R. Investigamos un tipo de tumores cerebrales y descubrimos un oncogén, N-Myc, que estaba amplificado con un número de copias altísimo. Eso tuvo una enorme repercusión porque sabiendo qué genes están amplificados puedes decidir qué tratamientos dar a cada paciente.

P. ¿Y ahora han encontrado un mecanismo similar que puede estar relacionado con las enfermedades neurológicas?

R. Descubrimos que el neuroblastoma, el tipo de cáncer cerebral más común y mortal en niños, presenta las mismas aberraciones genéticas que las células cancerosas inmunes a la quimioterapia. Vimos en ratones que existen mecanismos de reparación que corrigen estos errores, pero cuando desactivamos esos mecanismos los ratones desarrollan meduloblastomas severísimos [un tumor cerebral]. El problema es que la tecnología del momento no nos permitía investigar esto en detalle, así que hace una década tomamos la decisión de desarrollar toda una línea de nuevas técnicas para determinar cómo se reorganizan los genes, cómo se sitúan dentro del núcleo de cada célula. Con estas técnicas nos pusimos a estudiar células progenitoras de neuronas y descubrimos un grupo de unos 30 genes que siempre aparecen implicados. La mitad son los mismos genes que ya sabíamos que estaban implicados en el cáncer y la otra mitad producen proteínas claves para crear conexiones entre neuronas, las sinapsis. Y todos estos genes parecen jugar un papel en el autismo y muchas otras enfermedades mentales.

En el futuro próximo la inmensa mayoría de tumores serán manejables, crónicos

P. En muchas ocasiones lo observado en ratones no refleja del todo lo que sucede en humanos, especialmente en enfermedades mentales

R. El conjunto de genes afectados es exactamente el mismo en neuronas de ratones y de humanos. Y el hecho es que ya se sabía que estos genes están implicados en enfermedades neuropsiquiátricas. Así que lo que estamos haciendo ahora es desarrollar células madre embrionarias que tienen estos genes afectados, las introducimos en embriones de ratón y generamos animales que tienen estos genes afectados en su corteza cerebral para estudiar su desarrollo y entender qué papel juegan estos genes en la aparición de enfermedades mentales.

P. ¿Cree que estos descubrimientos podrían acaban mejorando los tratamientos actuales?

R. Hablamos de investigación básica, así que el tiempo lo dirá. Ahora mismo hay muchos laboratorios que han comenzado a seguir nuestra línea de trabajo, es lo mismo que sucedió hace décadas. En aquellos casos nuestros descubrimientos sí mejoraron los tratamientos, el diagnóstico, la prognosis… Pero en cualquier caso estamos hablando de 10 o 20 años más de investigación hecha por una nueva generación de científicos.

P. ¿Cree que, como dicen algunos expertos, el cáncer será pronto una enfermedad no letal?

R. Esa es la esperanza para muchos tipos de cáncer. Antes se conseguía ya curar muchos cánceres con quimio o radioterapia. Y luego se desarrollaron terapias dirigidas a tumores específicos aún más efectivas. Y en esta década tenemos la inmunoterapia y hay que recordar que por ahora solo estamos usando un tipo de inmunoterapia, puede que se desarrollen muchos más. Uno de mis exalumnos, que ahora dirige uno de los hospitales oncológicos más importantes de EE UU, dice que todos los tumores serán crónicos en 10 años. Yo no creo que sea tan rápido, pero sí creo que en el futuro próximo la inmensa mayoría de tumores serán manejables, crónicos. Pero no podemos bajar la guardia, pues el cáncer siempre seguirá evolucionando con resistencia a los fármacos.

Salud

Johnson & Johnson probará una vacuna experimental contra el VIH en EE UU y Europa

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Tras casi cuatro décadas de investigación y de reveses, el conglomerado de salud Johnson & Johnson ultima la que podría llegar a ser la primera vacuna contra el virus del sida. El plan es empezar con las pruebas a final de año en Estados Unidos y Europa, con 3.800 hombres. Sus científicos buscan, en todo caso, dar con una vacuna que funcione en todas las poblaciones alrededor del mundo, especialmente África.

El VIH es un virus que muta con gran rapidez y que ataca al sistema inmunitario humano. El paso que va a dar su filial Jansenn para desarrollar la vacuna lo adelantó Anthony Fauci, director del Instituto Nacional de Alergias y Enfermedades Infecciosas, en una entrevista con la agencia Bloomberg, aunque J&J ya anunció hace un año que iba a hacer pruebas a gran escala. En esta iniciativa participa también la HIV Vaccine Trials Networks para hacer las pruebas.

Se estima que un millón de personas en EE UU viven actualmente con el virus y cerca de dos millones en Europa. Si el VIH no se trata convenientemente en una fase temprana, provoca el Sida. La enfermedad es mortal. La vacuna experimental de J&J se basaría en un mosaico de tratamientos de inmunización preventivos que atacan varias cepas del virus.

Como explican los científicos, el virus es muy diverso y por eso insisten en que es importante dar con una vacuna que sea efectiva en múltiples partes del mundo. Los resultados de las pruebas no se esperan, en todo caso, hasta 2023. El presidente Donald Trump se comprometió a movilizar las inversiones necesarias para erradicar el VIH para el año 2030. La Organización Mundial de la Salud, por su parte, espera que las muertes se reduzcan a menos de medio millón en 2020.

La vacuna, por tanto, es un elemento crítico para lograrlo. Los científicos llevan 15 años trabajando en este cóctel para atacar el VIH. El principal componente, explica Bloomberg, es un virus alterado de la gripe que produce la proteína que eleva la inmunización. Los participantes en el estudio, añaden, recibirán seis dosis en cuatro sesiones. Dar, sin embargo, con una vacuna universal es un reto.

El estudio también debe responder a la durabilidad de la protección. Los detalles de esta nueva estrategia de combate se presentarán en una reunión de la International AIDS Society a final de mes en Ciudad de México. J&J solicitó en paralelo en abril a la agencia del medicamento en EE UU permiso para comercializar junto a ViiV Healthcare –controlada por GlaxoSmithKline- un tratamiento que reduce los niveles de contagio. Es la táctica que siguen Gilead Sciences y Pfizer.

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Salud

Estos cinco proyectos pueden cambiar nuestro futuro

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ay nombres que son desconocidos para el gran público, que no acaparan titulares ni reciben millones de seguidores en las redes sociales, pero cuyo impacto en nuestras vidas es mucho mayor de lo que podríamos imaginar. Esos nombres corresponden a científicos, emprendedores y trabajadores que buscan un bien común sin la necesidad de recibir la atención masiva del público. Ahora podemos conocer a cinco de estas personas, cuyos proyectos han sido seleccionados en los Premios Rolex a la Iniciativa 2019, unos galardones instaurados en 1976 que buscan fomentar aquellas ideas e impulsos que potencian nuestro conocimiento y protegen nuestro patrimonio cultural y medioambiental.

El jurado de los Premios Rolex a la Iniciativa, formado por un grupo de expertos independientes, seleccionó primero a 10 finalistas el pasado febrero entre los 957 candidatos procedentes de 111 países. Ahora se han desvelado los nombres de los cinco laureados que, a partir de ahora, recibirán financiación y apoyo para que sus innovadores proyectos puedan llevarse a cabo de la mejor manera posible, haciendo posible que nuestra sociedad y nuestro planeta se beneficien de su dedicación.

João Campos-Silva, ecologista brasileño que ha desarrollado un plan para salvar a una especie en peligro de extinción del Amazonas. (© Rolex  Marc Latzel).

Entre los seleccionados encontramos varios proyectos que ponen el foco sobre nuestro entorno, en especial en zonas que sufren de manera más acentuada la acción de la especie humana sobre el medio ambiente. Es el caso de João Campos-Silva, ecologista brasileño experto en pesca que ha desarrollado un plan para salvar el arapaima, el pez escamoso de agua dulce más grande del planeta, que está en peligro de extinción en su hábitat natural del Amazonas. O el de Miranda Wang, empresaria canadiense que lidera un innovador proyecto para convertir los desechos plásticos no reciclables, tales como bolsas de plástico o envoltorios, en químicos con una gran utilidad en procesos industriales.

En otros casos, las ideas seleccionadas responden a la mejora de nuestras condiciones de vida, o al desarrollo de la atención sanitaria en las zonas que disponen de menos recursos. El científico francés Grégoire Courtine ha desarrollado un método para ayudar a personas con parálisis a caminar de nuevo, basándose en restablecer la comunicación entre el cerebro y la médula espinal mediante un dispositivo electrónico que puede mejorar la regeneración de los nervios de sus pacientes.

Grégoire Courtine ha desarrollado un método para ayudar a personas con parálisis a caminar de nuevo (© Rolex  Sébastien Agnetti).rn rn

Por su parte, el ugandés Brian Gitta basa su trabajo en un dispositivo portátil de bajo coste, el Matiscope, que permite realizar en cuestión de minutos pruebas de malaria, acelerando el diagnóstico en zonas rurales de África y, por lo tanto, adelantando su posible tratamiento. Reducir los problemas entre animales salvajes y humanos en las zonas cercanas a los parques nacionales de la India es, por último, el objetivo de la científica Krithi Karanth. Ella ha desarrollado un programa de conocimiento en conservación en las comunidades y escuelas de la zona.

Krithi Karanth ha desarrollado un programa de conocimiento en conservación en las comunidades rurales de la India (© Rolex  Marc Shoul).

Por primera vez en los 43 años de existencia de los Premios, el público pudo votar por sus proyectos favoritos a través de las redes sociales. Las elecciones de los votantes fueron tomadas en cuenta en la decisión final del jurado para escoger estos cinco proyectos llamados a cambiar la vida de miles de personas y a preservar nuestra riqueza natural. “Ahora más que nunca, necesitamos a personas que nos muestren cómo afrontar los problemas a los que se enfrenta la humanidad con iniciativa y determinación”, declaró Arnaud Boetsch, director de Comunicación e Imagen de Rolex.

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Salud

Seis medidas que sí funcionan para reducir el consumo de bebidas azucaradas (y no solo refrescos)

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A estas alturas, uno no puede decir que no conoce los riesgos para la salud de las bebidas azucaradas, un producto al que la investigación científica atribuye un aumento de las probabilidades de desarrollar obesidad, diabetes tipo 2, enfermedades cardiovasculares y caries. Y no se trata solo de los refrescos no hipocalóricos; el té helado, las bebidas isotónicas y energéticas, los refrescos de frutas, las aguas azucaradas (sí, existen), el té y el café con azúcar forman parte del grupo de productos que es necesario limitar. Pero el omnipresente mensaje de que hace falta reducir el consumo de estas bebidas, cuando han colonizado cada rincón de los ambientes por los que solemos movernos, suele obtener la misma respuesta, que es otra pregunta: ¿y cómo lo conseguimos?

Un equipo de científicos se ha tomado esta réplica en serio y ha revisado los estudios disponibles en la literatura científica para determinar, de todas las medidas estudiadas, cuáles son las que funcionan. Los investigadores se han centrado en las iniciativas que modifican los ambientes donde se toman estas bebidas azucaradas para que las personas opten por las mejores opciones. Han analizado la bibliografía disponible hasta enero de 2018 y han puntuado la certeza de que las conclusiones se cumplan. Es decir, qué soluciones es más probable que funcionen. Las notas que les han puesto pueden ser: muy baja, baja, moderada y alta.

La revisión, que figura desde el mes pasado en la Base de Datos de Revisiones Sistemáticas Cochrane, un importante repositorio de revisiones de la calidad de la evidencia científica en temas de salud, ha detectado 58 trabajos que se llevaron a cabo en colegios, comercios y restaurantes, y que, en total, sumaron 1.180.000 participantes -niños, adolescentes y adultos-. La mayoría de las intervenciones que analizaron duraron alrededor de un año, y entre ellas destacan seis que mostraron tener algún efecto en la disminución del consumo de bebidas azucaradas. «En función de los resultados, se sugiere que la implementación de dichas medidas sea más amplia», subraya el tecto del nuevo trabajo.

estudios que asocian la presencia de bebidas bajas en calorías en el hogar a una disminución en el peso de adolescentes con sobrepreso u obesidad, habituados a tomar bebidas azucaradas. Dicho de otra manera, es bastante probable que sustituir los refrescos de toda la vida por otros light te ayude a adelgazar si estás en esta franja de edad. Es un motivo de peso para cambiar de hábitos y decantarse por las opciones bajas en calorías, aunque hay que tener en cuenta que tampoco son la panacea; la revisión advierte de que cuando se han comparado los edulcorantes artificiales con el azúcar se ha visto que los primeros pueden ayudar a perder peso, pero que hay estudios que apuntan a que los edulcorados también podrían aumentar el riesgo de padecer diabetes tipo 2.

El semáforo funciona

La idea de marcar los productos con etiquetas fáciles de entener, que resuman lo saludable que es una bebida azucarada puede ser bastante útil. Según dos estudios que se llevaron a cabo durante 12 meses en dos hospitales, la certeza del efecto de usar semáforos -como los de NutriScore- para disminuir las ventas de bebidas azucaradas es moderada. Un estudio que empleó emoticonos para marcar la calidad de los batidos de chocolate de dos cafeterías de colegio obtuvo una certeza baja, mientras que los efectos de incorporar estos sistemas a los menús de los establecimientos de hostelería fueron diversos.

La implicación necesaria de los colegios

El apartado en el que más estudios de calidad encontraron los investigadores de la iniciativa Cochrane, con 16, fue el relacionado con las normas de alimentación en organismos públicos. La revisión en este campo apunta a que reducir la disponibilidad de bebidas azucaradas en los colegios disminuye su consumo. Eso sí, la certeza de la evidencia es baja. Y cuando se midió el efecto de una mayor disponibilidad de agua y de consumo de frutas en los centros educativos, la certeza fue muy baja. Sin embargo, la calificación pasó a moderada en un estudio que evaluó el efecto de bajar el precio en productos más sanos en las cafeterías de los colegios. Se trata de una observación muy importante, ya que los buenos hábitos nutricionales se adquieren más fácilmente en la infancia y la juventud.

Si son más caras, beberás menos, y también si no te ayudan a compararlas

La principal medida para disminuir el consumo de bebidas azucaradas que involucra a los supermercados, la protagonista en siete de los 58 estudios analizados, es que aumentar sus precios conlleva un descenso en el consumo. Según el análisis de la iniciativa Cochrane, la evidencia del efecto de esta medida es moderada. La rebaja en el precio de las bebidas bajas en calorías para fomentar su consumo también parece tener cierto efecto, aunque la certeza de la evidencia, en este caso, es baja. Los autores han excluido del análisis el aumento del precio derivado de una subida de impuestos, ya que revisiones anteriores ya han abordado el asunto. La conclusión de la última es que gravar las bebidas azucaradas ayudaría a detener el aumento de obesidad en los países de ingresos medios, pero no a mantenerla a raya a largo plazo.

Por otra parte, los investigadores han concluido que restringir la compra de bebidas azucaradas a las personas que se benefician de programas gubernamentales de ayuda al consumo -por medio de cupones, por ejemplo- también ayuda a limitar su ingesta. En este caso, los investigadores han concluido que la certeza de la evidencia, tras revisar los ocho estudios que analizan esta medida, es moderada.

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